Aspectos básicos del cáncer de páncreas

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Aspectos básicos del cáncer de páncreas

El páncreas es una glándula con forma de pera, de 6 pulgadas de largo, ubicada en el abdomen detrás del estómago y los intestinos. Produce jugos pancreáticos, llamados "enzimas", que ayudan a la digestión, y produce algunas hormonas, entre ellas la insulina y el glucagón. La insulina es la hormona responsable de sacar el azúcar (glucosa) de la sangre y transportarla a todas nuestras células, entregándoles energía. El glucagón es otra hormona pancreática que toma la glucosa almacenada en el hígado y la ingresa al torrente sanguíneo si los niveles azúcar disminuyen mucho.

La gran mayoría de los casos de cáncer de páncreas (alrededor de un 95%) comienzan en los conductos que transportan los jugos pancreáticos (las glándulas exocrinas). Estas glándulas producen y secretan las enzimas para ayudar a la digestión. Con muy poca frecuencia, un tipo de cáncer de páncreas comienza en las células que producen la insulina y otras hormonas.

¿Quién está en riesgo?

El cáncer de páncreas es el noveno cáncer más común entre los estadounidenses. En los Estados Unidos, es la cuarta causa principal de muertes por cáncer en general. En 2006, casi 32,300 personas fueron diagnosticadas con esta enfermedad, con casi el mismo número de muertes.

Aunque no se conocen las causas del cáncer de páncreas, existen ciertos factores de riesgo que pueden aumentar las posibilidades de una persona de padecerlo:

  • Sexo: los hombres tienen casi un 30% más de probabilidades de desarrollar cáncer de páncreas.
  • Edad: el riesgo parece aumentar después de los 50. La mayoría de los casos aparecen en personas de entre 60 y 80 años.
  • Raza: los afroamericanos tienen más probabilidades de desarrollar cáncer de páncreas.

Exposición a agentes que causan cáncer (carcinógenos): esto incluye la exposición al cigarro, dieta con alto contenido de grasa y bajo contenido de fibras, uso de aditivos alimenticios, así como también la exposición al petróleo y a sustancias químicas para la limpieza en seco.

Ciertas enfermedades: la pancreatitis crónica, una inflamación del páncreas, está asociada a un mayor riesgo.

¿Cuáles son los síntomas?

Los síntomas del tipo más común de cáncer de páncreas (exocrino) se desarrollan lentamente. Ya que los síntomas pueden permanecer "en silencio" durante mucho tiempo, el cáncer puede crecer durante un tiempo antes de que aparezcan los síntomas, a veces vagos al principio. Esto hace que el cáncer de páncreas sea difícil de descubrir y suele propagarse fuera del páncreas antes de ese momento.

Los primeros síntomas incluyen:

  • Náuseas y vómitos
  • Incapacidad de digerir alimentos grasos
  • Pérdida del apetito
  • Saciedad temprana mientras come
  • Piernas hinchadas
  • Hinchazón, estreñimiento y gases
  • Ictericia, un color amarillento en los ojos y la piel

Los síntomas tardíos incluyen:

  • Dolor de espalda y/o abdomen
  • El dolor empeora en la noche, cuando se recuesta o después de comer
  • Fatiga
  • Pérdida de peso
  • Depresión

¿Cómo se diagnostica?

Un médico obtendrá el historial médico del paciente, concentrándose en los síntomas recientes, particularmente aquéllos relacionados con el dolor, el apetito, la dieta y los cambios de peso. También realizará un examen físico del abdomen de la persona para buscar algún bulto o masa dura. La piel y los ojos pueden parecer amarillos ("ictericia silenciosa") debido a la obstrucción del conducto biliar.

No existen exámenes de sangre ni otros exámenes de evaluación que puedan detectar de manera concluyente el cáncer de páncreas en sus primeras etapas. Cuando existen síntomas, se realizan pruebas y exámenes para descartar otras enfermedades, así como también para determinar si la persona tiene cáncer de páncreas. El marcador tumoral CA 19-9 con frecuencia es elevado en presencia de un cáncer de páncreas en progreso.

Esto incluye ciertos exámenes de imágenes que permiten a los médicos ver fotografías del interior del cuerpo. Algunos de estos exámenes pueden incluir:

Ultrasonido: al hacer rebotar ondas de sonido de alta frecuencia en los tejidos, un receptor puede recoger los ecos de la onda y convertirlos en imágenes. El ultrasonido puede notar la diferencia entre quistes llenos de fluido y un tumor sólido y revelar más sobre las características de una masa o bulto. Este examen se realiza si no está claro si los síntomas se deben al cáncer o alguna otra enfermedad. Resonancia magnética (MRI): la resonancia magnética usa campos magnéticos y ondas de radio para proporcionar imágenes de alta calidad y con cortes transversales de los órganos y las estructuras dentro del cuerpo sin utilizar radiación. Este tipo de proceso de imágenes produce imágenes especialmente detalladas que muestran el tamaño, la forma y la ubicación de un tumor. La resonancia magnética es particularmente útil para determinar si el cáncer ha afectado a los vasos sanguíneos principales cerca del páncreas. Tomografía computarizada (TC): en este procedimiento se toman una serie de radiografías del cuerpo, con o sin el uso de un medio de contraste. Una computadora construye imágenes altamente detalladas de las partes internas del cuerpo para mostrar el tamaño, la forma y la ubicación de un tumor. Este examen se usa para encontrar una masa dentro del páncreas y para determinar si el cáncer se ha propagado a otros órganos. Colangiopancreatografía retrógrada endoscópica (CPRE) (endoscopía): se inserta una sonda larga y flexible en la boca, la que avanza a través del tracto digestivo hasta la abertura del intestino delgado y el conducto biliar común. Se inserta un medio de contraste a través de la sonda y se toman radiografías. Las imágenes pueden mostrar si el conducto biliar o el conducto pancreático están bloqueados o se han estrechado. Se puede insertar un cepillo para obtener muestras de cédulas para efectuar una citología.

¿Cuáles son las etapas?

Cuando se diagnostica el cáncer de páncreas, el médico necesita saber la etapa, o la extensión, de la enfermedad para planificar el mejor tratamiento. La clasificación por etapas es un intento por averiguar el tamaño del tumor en el páncreas, si el cáncer se ha propagado y, si es así, a qué partes del cuerpo.

  • Etapa I: el tumor sólo se encuentra el páncreas.
  • Etapa II: el tumor se ha extendido más allá del páncreas a los tejidos cercanos y/o posiblemente a los ganglios linfáticos cercanos (pero no involucra a las arterias principales cerca del páncreas).
  • Etapa III: el tumor involucra a las arterias principales cercanas al páncreas y posiblemente a los ganglios linfáticos cercanos. (Entre el 80% y 90% de todos los casos han alcanzado esta etapa antes del diagnóstico).
  • Etapa IV: las células cancerosas se han propagado a ganglios linfáticos y órganos distantes.

Para fines de tratamiento, los médicos con frecuencia pueden clasificar el cáncer de páncreas como operable (extirpable), avanzado localmente o metastásico.

¿Cómo se trata este cáncer?

El tratamiento para el cáncer de páncreas puede incluir cirugía, quimioterapia, radioterapia y cuidados complementarios. Si usted tiene cáncer de páncreas que está limitado en un área definida, la cirugía es el tratamiento preferido. Si el cáncer no es extirpable quirúrgicamente, entonces se prefiere la radioterapia, con frecuencia junto con quimioterapia. Para la enfermedad avanzada o metastásica, se prefiere la quimioterapia, aunque se puede agregar la radioterapia para controlar los síntomas.

Cirugía

Para tratar el cáncer de páncreas se usan varios procedimientos quirúrgicos:

  • Pancreatectomía distal: este procedimiento, utilizado en algunos casos de cáncer de páncreas celular endocrino (cuando el cáncer está en la cola del páncreas), implica la extirpación de la cola del páncreas o la extirpación de la cola y del bazo.
  • Pancreaticoduodenectomía (procedimiento de Whipple): la extirpación del páncreas completo y del bazo. Este procedimiento se puede utilizar cuando el tumor es pequeño y está contenido dentro del páncreas. Implica la extirpación del páncreas completo así como también una parte del estómago, parte del intestino delgado, la vesícula biliar y algunos ganglios linfáticos circundantes.

La cirugía también se puede utilizar para aliviar el bloqueo de los conductos biliares o el canal de salida del estómago. O, en algunos casos, los bloqueos se pueden abrir con un stent, una sonda de malla plástica o metálica colocada a través del área bloqueada para mantenerla abierta.

Después de la cirugía, es posible que necesite una alimentación intravenosa si su sistema digestivo se tarda un tiempo en recuperarse. Las sondas de alimentación se retirarán una vez que sus intestinos funcionen adecuadamente.

Quimioterapia

La quimioterapia generalmente se usa para las personas cuyos tumores son inoperables y para aquéllas cuyo cáncer se ha metastatizado, o propagado, a otras áreas del cuerpo. Debido a que la quimioterapia es sistémica, los fármacos dañan las células normales así como también las células cancerosas, lo que provoca efectos secundarios como náuseas y vómitos, caída del cabello, pérdida del apetito, heridas en la boca y recuento de células sanguíneas bajo. Estos efectos secundarios conllevan riesgos en sí mismos, pero generalmente éstos desaparecen cuando el tratamiento se termina. La terapia combinada con platino y Gemzar® (gemcitabina) puede ayudar a controlar el crecimiento del tumor y el dolor. Una nueva investigación sugiere que la velocidad de la administración de la gemcitabina puede mejorar la respuesta y la supervivencia. Un informe reciente mostró que la combinación de gemcitabina con oxaliplatino (Eloxatin) aumentó en un 27% la supervivencia promedio (cerca de dos meses) en comparación con la gemcitabina sola. Otros ensayos clínicos recientes demostraron que la combinación de gemcitabina con la píldora de capecitabina para quimioterapia oral y la combinación de gemcitabina con la píldora oral de erlotinib (Tarceva) (inhibidor del factor de crecimiento epidérmico) pueden ser más eficaces que la gemcitabina sola en el tratamiento del cáncer de páncreas avanzado. También se puede usar la quimioterapia después de una cirugía (quimioterapia adyuvante) para reducir el riesgo de reaparición del cáncer de páncreas.

Radioterapia

La radioterapia con rayo de luz externo, que implica enfocar un rayo de luz de radiación sobre el cáncer desde fuera del cuerpo, se puede utilizar antes de la cirugía a fin de reducir un tumor para hacer posible la cirugía, o después de la cirugía en combinación con quimioterapia (quimiorradiación adyuvante) para eliminar cualquier célula que pueda quedar en el área y reducir el riesgo de reaparición del cáncer. La radioterapia también se utiliza para reducir el dolor del cáncer y para tratar de prolongar la vida de los pacientes con cáncer de páncreas avanzado inoperable. Si la cirugía no es una opción, se puede usar la radioterapia en combinación con la quimioterapia (generalmente 5-FU).

Terapia de reemplazo hormonal

Es posible que sea necesaria una terapia de reemplazo hormonal después de una cirugía de gran magnitud. En particular, la insulina es necesaria para controlar el nivel de azúcar sanguínea y ayudar a las células a funcionar correctamente. Es posible que sea necesario tomar enzimas digestivas pancreáticas junto con las comidas para ayudar a la digestión después de la cirugía.

¿Cómo se trata el dolor?

El alivio del dolor es un problema mayor en el cáncer de páncreas. El tumor puede causar dolor al presionar los nervios y otros órganos. Su médico o especialista en control del dolor pueden aliviar o disminuir el dolor de diversas maneras:

  • Analgésicos: los medicamentos generalmente pueden aliviar el dolor. (Estos medicamentos pueden causarle somnolencia y estreñimiento, pero descansar y tomar laxantes puede ayudarle).
  • Radiación: los rayos de alta energía pueden ayudar a aliviar el dolor al reducir un tumor que está presionando los nervios u órganos.
  • Bloqueo de nervios: frecuentemente se pueden aplicar narcóticos (morfina) o alcohol cerca de la médula espinal para ayudar a bloquear las fibras del dolor sin perder la sensación normal.
  • Cirugía: los cirujanos pueden cortar ciertos nervios para bloquear el dolor. Otras técnicas, como masajes, acupuntura o acupresión también pueden ser útiles para aliviar el dolor. Además, algunas personas aprenden técnicas de relajación como escuchar música o respirar lenta y cómodamente.

¿Necesitaré cuidados postoperatorios o complementarios?

El tratamiento quirúrgico del cáncer de páncreas casi siempre provoca problemas digestivos, debido a la extirpación de órganos (parcial o totalmente), como el estómago, el páncreas y el intestino delgado. Se deben adaptar dietas especiales a las necesidades y condiciones de cada paciente. Es posible que se necesite reemplazar la insulina, otras hormonas y las enzimas digestivas pancreáticas. Se deben realizar exámenes de sangre frecuentes para controlar las sustancias que son señales de reaparición del cáncer.

Debido a las muchas preguntas y a los posibles problemas que surgen después del descubrimiento y tratamiento del cáncer de páncreas, puede ser beneficioso preguntarle a su médico, asistente social o asesor sobre grupos de apoyo de su área para personas que se recuperan del cáncer de páncreas.

¿Qué preguntas tengo que hacer?

  • ¿Qué tipo de cáncer de páncreas tengo? ¿Qué tan avanzado está?
  • ¿Cuál es mi pronóstico?
  • ¿Cuáles son mis opciones de tratamiento? ¿Cuál recomienda para mí y por qué?
  • ¿Cómo afectará este tratamiento mis actividades normales?
  • ¿Soy elegible para un ensayo clínico?
  • ¿Qué se puede hacer para mejorar mi calidad de vida?
  • Si soy elegible para una cirugía, ¿qué operación me realizarán? ¿Qué puedo esperar después de la cirugía?
  • ¿Cómo tratarán mi dolor?
  • ¿Necesitaré quimioterapia y/o radioterapia? ¿Por cuánto tiempo?
  • ¿Cómo afectará este tratamiento mis actividades normales?
  • ¿Dónde puedo encontrar un grupo de apoyo o asesoría que me ayuden?
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