¿Qué son los testamentos vitales y las instrucciones anticipadas?

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Los expertos legales y los profesionales de la atención médica concuerdan en que toda persona debería tener un testamento vital. Un testamento vital es un documento legalmente vinculante que especifica lo que usted querría si ya no pudiera hablar por usted mismo.

Según la Comisión de problemas legales de los adultos mayores de la American Bar Association (ABA), el testamento vital debe ser acompañado por un documento llamado "Poder jurídico duradero para cuidado de la salud" (o "Apoderado de cuidado de la salud"), que nombra a una persona de confianza para tomar decisiones médicas por usted. La persona que usted designe como su apoderado debe conocer sus valores en profundidad, debido a que muchas decisiones que surgen durante una enfermedad terminal no se pueden anticipar. La mejor estrategia, según la ABA, es ejecutar ambos documentos o uno solo combinado, llamado "Instrucciones anticipadas", que nombre a un apoderado y que entregue pautas sobre sus deseos.

Algunas decisiones importantes a considerar son:

  • ¿Desea recibir RCP si su corazón se detiene?
  • ¿Desearía estar conectado a un ventilador (máquina para respirar) si hubiese pocas posibilidades de mejoría?
  • ¿Desearía recibir alimentación por sonda si perdiera la capacidad de caminar, cuidarse usted mismo o reconocer a su familia?

Parece natural designar a su cónyuge o a un hijo adulto como su apoderado, pero dichas opciones no son adecuadas en todos los casos. O es posible que no tenga familiares vivos o quizás haya roto los lazos familiares hace mucho tiempo. En estos casos, un amigo cercano o un compañero de trabajo de confianza pueden servirle como su apoderado de cuidado de la salud. En un artículo publicado por la ABA, Charles P. Sabatino señala que las instrucciones del testamento vital siempre necesitan interpretación, incluso cuando la naturaleza terminal de una enfermedad es evidente. "El apoderado no sólo actúa como el responsable de tomar decisiones legales", escribe Sabatino, "sino que también es un portavoz, analizador, intérprete y defensor".

Uno de los testamentos vitales más populares y comprensibles es un documento para completar llamado "Five Wishes" (Cinco deseos). Fue elaborado por una organización de Tallahassee, Florida, llamada Aging With Dignity y se puede descargar en www.agingwithdignity.org. El documento les permite a las personas especificar el tipo de apoyo médico, personal, emocional y espiritual que desearían si ya no pudieran hablar.

Debido a las normas de privacidad de la Ley Federal de Portabilidad y Responsabilidad de Seguros de Salud de 1996 (HIPAA), en sus instrucciones anticipadas debe especificar que desea que los médicos divulguen su información de salud a su apoderado. Es recomendable establecer que la información se debe divulgar incluso antes de que su médico haya determinado que usted no es competente. Esto puede ayudar a su apoderado a determinar si su poder para hablar por usted ha entrado en vigencia.

También es recomendable elaborar un poder jurídico duradero para los asuntos financieros. Este documento va separado del poder jurídico duradero para cuidado de la salud y designa a una persona de su confianza para supervisar sus finanzas si usted ya no es capaz de hacerlo. Es probable que desee elaborar un poder jurídico duradero "condicional" que sólo pueda entrar en vigencia si usted queda incapacitado.

Es importante tener un poder jurídico "duradero" para el cuidado de la salud y para las finanzas, porque el poder jurídico estándar pierde su validez una vez que usted queda incapacitado. Un poder jurídico "duradero" mantiene su vigencia si usted ya no puede hablar.

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